China anuncio la construcción de un reactor funcional de torio

China anuncio la construcción de un reactor funcional de torio en menos de diez años. El torio es un elemento de la tabla periódica de símbolo Th y número atómico 90, perteneciente a la serie de los actínidos.

En 1815, el químico sueco Jöns Jakob Berzelius decidió nombrarlo como tal en honor a Thor, el dios nórdico de la tormenta y el relámpago. Es un elemento de baja radiactividad, ya que su periodo de semi desintegración es del orden de 10.000 millones de años.

El torio no es un material fisible con neutrones lentos (lo que quiere decir que no es capaz de fisionarse), por lo que no puede mantener una reacción en cadena por sí solo. Pero su potencial como combustible se debe a que es un material fértil, lo que quiere decir que si se le bombardea con neutrones se transmuta en un material fisible, en este caso el torio 232 se convierte en uranio 233. A este proceso de transmutación se le conoce como ciclo del torio. Aunque el proceso genera uranio 233, que también es susceptible de ser usado en armamento nuclear, el diseño de reactores específicamente pensados para este nuevo combustible haría muy difícil su extracción y posterior empleo.

En este tipo de reactor, el combustible nuclear se encuentra disuelto en un refrigerante líquido y necesita ser alimentado con neutrones de forma continua para funcionar, de modo que no puede producir una reacción en cadena. Naturalmente, no hay riesgo de fusión del núcleo y además la reacción se produce a presión atmosférica, eliminando el riesgo de explosión de los reactores tradicionales. También posee otro mecanismo de seguridad que consistente en un tapón refrigerado en la parte inferior del reactor que, en caso de corte de electricidad o sobrecalentamiento, se fundiría abriendo una suerte de desagüe por el que se deslizaría el combustible hasta unos depósitos capaces de contener cualquier reacción nuclear y evacuar el calor de forma pasiva.

Este reactor no sólo es más seguro, sino que reduce el riesgo de proliferación al no existir de momento forma de extraer de la sal fundida uranio-233 en estado puro, que es el único material en todo el proceso susceptible de ser usado en una bomba nuclear. Además, consume el 99 del torio, generando más energía por tonelada de combustible y produciendo muchos menos residuos, entre una centésima y una milésima parte que los tradicionales, que además sólo deben ser guardados un par de siglos en lugar de los centenares de los residuos nucleares producidos con el sistema actual. Ademas el torio es mucho más abundante que el uranio y además puede explotarse en minas a cielo abierto con lo que los costos de producir energía disminuirían.

alejagm
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